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USB 3.0 v/s Thunderbolt:
¿Una nueva batalla de los estándares I/O de alta velocidad?

En sus líneas más recientes de computadores de escritorio y portátiles, Apple apostó al nuevo Thunderbolt, un estándar de conexión de periféricos de alta velocidad. En cambio, los fabricantes de PCs compatibles con Windows, están apoyando fuertemente al USB 3.0, también conocido como “SuperSpeed USB”. ¿Será un nuevo round de la antigua “batalla” entre Firewire (IEEE 1394) y USB, o los mundos Mac y PC sabrán compartir las ventajas de ambos estándares? En este artículo, revisamos las principales características de estas interfaces de alta velocidad.

usb5.gif (4681 bytes)Ambos estándares fueron co-diseñados por Intel, aunque en situaciones bastante distintas: USB 3.0 fue desarrollado en 2008 en el contexto del USB Implementers Forum, corporación sin fines de lucro fundada por las compañías que desarrollaron originalmente la especificación del Universal Serial Bus y que rige los destinos de este estándar.

En cambio, la tecnología Thunderbolt, conocida originalmente por "Light Peak", fue un desarrollo propietario, en conjunto con Apple. Concebida originalmente como una interfaz óptica, esta interfaz combina los protocolos DisplayPort and PCI Express, puede transferir de manera simultánea datos, señales de video HD, señales de audio de ocho canales, y energía (hasta 10W). De igual modo, permite la conexión en cadena de hasta seis dispositivos, incluyendo dos displays de alta definición. En la actualidad, este estándar usa un cable de cobre, aunque no se descarta que, a futuro, se regrese al uso de fibra óptica, especialmente para distancias más largas.


Algunas comparaciones

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Conector Thunderbolt

En términos de tasas teóricas de transmisión de datos, USB 3.0 ostenta un respetable 5 Gbit/s, 10 veces más rápido que USB 2.0 (480 Mbits/s) y apenas 1 Gbit/s más lento que SATA III (6 Gbit/s). Sin embargo, Thunderbolt alcanza velocidades de transmisión de hasta 10 Gbit/s en modo "full duplex", es decir, un puerto Thunderbolt puede enviar y recibir datos a 10 Gbits por segundo al mismo tiempo. Lo anterior significa que es 12 veces más rápido que Firewire. Según Intel, un largometraje en Alta Definición (HD) puede transferirse en menos de 30 segundos vía Thunderbolt.

Si se analiza la compatibilidad con especificaciones anteriores, USB 3.0 es totalmente compatible con todos los dispositivos USB 2.0. Sin duda alguna, este hecho será muy apreciado tanto por el canal de distribución, porque aún existe una gran cantidad de dispositivos USB 2.0 en inventarios y vitrinas, y por los usuarios, que podrán conservar sus actuales dispositivos USB 2.0 hasta que su vida útil haya expirado.

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Conector USB

En cambio, al basarse en la interfaz digital de audio-video "Mini DisplayPort" y usar los mismos puertos y conectores, Thunderbolt permite que funcionen sin problemas los displays con conexiones Mini DisplayPort, así como los adaptadores DVI, HDMI y VGA a Mini DP. Sin embargo, al ser Thunderbolt una especificación nueva, no existen otros tipos de dispositivos (de almacenamiento, por ejemplo) en el mercado que hayan usado este protocolo.

Para algunos analistas, el hecho de que Thunderbolt haya sido desarrollado por Intel, podría significar que no estará disponible en PCs que no estén basados en un chipset de este fabricante. En un mercado que tiende a comoditizar PCs y sus partes y piezas, este hecho podría representar una leve ventaja para Intel, dándole otro factor diferenciador en su competencia con AMD.


Hacia la coexistencia de los estándares

usb4.jpg (11403 bytes)En los últimos meses de la primera "batalla" entre FireWire y USB, muchos fabricantes de computadores Windows y de periféricos decidieron incluir ambos estándares para acomodar así a los distintos tipos de usuarios. En este sentido, se podría esperar que algo similar sucederá con USB 3.0 y Thunderbolt.

De hecho, cuando están apareciendo los primeros dispositivos de almacenamiento basados en Thunderbolt, ya están rondando los rumores de que importantes fabricantes de PCs incluirán este estándar en sus nuevos modelos a lanzar en abril de este año. Esto puede ser una gran noticia para los usuarios de Mac como de PC, pues para los primeros, significa que la masificación de este estándar conllevaría una eventual caída en los precios de los dispositivos que lo incluyan, mientras que para el mundo Windows y Linux, Thunderbolt representaría una alternativa más veloz para conectar sus periféricos.

usb7.jpg (5228 bytes)En términos de aplicaciones, "Superspeed USB" representa, para la gran mayoría de usuarios, la opción más interesante, pues no sólo ofrece altas velocidades de transferencia de datos, sino que también la compatibilidad con sus dispositivos USB 2.0 existentes. En caso de trabajar con archivos de gran tamaño, como los utilizados por los profesionales audiovisuales o de gráfica 3D, el estándar preferido debiera ser Thunderbolt.

Enero 2012
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