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Aplicaciones y diferencias de los termómetros infrarrojos

La población mundial está adoptando diferentes medidas y estrategias para frenar la pandemia del Covid-19. Dado que uno de los síntomas más frecuentes es el aumento de la temperatura, se ha hecho común utilizar termómetros infrarrojos para detectar posibles contagiados. Tal ha sido su uso que prácticamente todos los modelos existentes en el mercado se encuentran agotados. Por ello, debemos preguntarnos: ¿todos los termómetros infrarrojos nos sirven para medir la temperatura corporal?

El termómetro infrarrojo es un instrumento que nos permite medir sin contacto la temperatura en una porción de una superficie. Basta que aproximemos el termómetro para obtener la temperatura de esa parte de la superficie, y mientras más cerca esté el termómetro de la superficie, menor será la porción de superficie medida.

Ahora bien, en rigor, un termómetro infrarrojo no mide la temperatura que tiene una superficie, sino que mide la radiación infrarroja que esta emite, es decir, los termómetros infrarrojos operan bajo el principio que toda superficie tiene la capacidad de emitir radiación infrarroja con una constante de emisividad determinada. También es importante señalar que existen termómetros infrarrojos con emisividad fija, es decir, que solo nos servirán para determinados tipos de superficies, mientras que otros, con emisividad ajustable, nos permitirán medir diferentes tipos de superficie.


¿Qué diferencias hay entre termómetro infrarrojo corporal y uno industrial?

Para uso industrial: Los termómetros industriales han sido diseñados en la mayoría de los casos para medir un amplio rango de temperaturas, incluso en rangos extremos que pueden oscilar entre -50°C (o incluso menos) hasta los 1000°C o más. Se aplican para un sinnúmero de propósitos, desde cámaras frigoríficas, hasta instalaciones eléctricas, motores, hornos, fundiciones, etc.

En estos contextos de aplicación, los termómetros infrarrojos industriales poseen un grado de exactitud (el margen de incertidumbre entre la temperatura real y la medida) acotado, que no excede los 2 o 3°C en la mayoría de los casos. Además, la mayoría de estos equipos incorporan un rayo láser, cuya función no es medir, sino servir como guía al usuario para que éste identifique mejor en qué punto específico de la superficie está midiendo.

Por ejemplo, si medimos la temperatura de un horno de cerámica en funcionamiento, cuya temperatura real es de 835°C, el termómetro industrial podría indicarnos una temperatura que oscilará entre 832 y 838°C, ya que tiene una exactitud de hasta 3°C, una diferencia muy mínima en relación a la alta temperatura que se mide.

No obstante, esto también quiere decir que un termómetro industrial con ese nivel de exactitud para medir la temperatura corporal, no nos servirá de nada. Si la persona tiene, por ejemplo, 37°C de temperatura real, el termómetro infrarrojo industrial bien podría marcarnos entre 34 y 40°C. Por esto, un termómetro infrarrojo industrial no sirve para medir temperatura corporal porque no está diseñado para ello.


Para uso corporal: Por su parte, los termómetros infrarrojos para la medición de temperatura corporal operan en un rango de temperatura orientado específicamente al cuerpo humano y que se ubica aproximadamente entre 32 y 43°C, con una exactitud de décimas de grados (usualmente entre 0,1 y 0,5°C), lo que permite una medición confiable y con alto grado de precisión. Esta medición se realiza sin atravesar ni tejidos, ni materiales como la ropa.

Es importante señalar que para que estos equipos funcionen de manera óptima, la medición se debe realizar a la distancia sugerida por el fabricante del termómetro, la que usualmente fluctúa entre los 5 a 15 cm de distancia. Si esa distancia no se respeta, se pueden ejecutar lecturas erróneas. Además, la recomendación general es realizar siempre la medición apuntando a la cabeza de las personas, específicamente, a la frente. Como medida preventiva, los termómetros infrarrojos corporales -a diferencia de los modelos industriales- carecen de guía láser, ya que podría generar daños en la visión de las personas.


La elevación de la temperatura es la respuesta del organismo ante alguna enfermedad o infección y es un indicador médico típico, junto con la presión arterial y el pulso.

La fiebre se manifiesta, entre otras cosas, con una elevación de la temperatura en la cabeza. Esto facilita el uso del termómetro infrarrojo, ya que como hemos dicho, no atravesaremos ni tejidos ni materiales (ropa). Sin embargo, las zonas donde se pueden obtener lecturas más precisas son las cavidades que encontramos en la cabeza, como los oídos y los ojos.

Los termómetros infrarrojos corporales están diseñados específicamente para este propósito, indicándonos las variaciones de temperatura con una exactitud apropiada. Sin embargo, este instrumento no reemplaza al termó- metro clínico, que es el instrumento que los equipos médicos utilizan en su quehacer cotidiano. El termómetro infrarrojo para uso corporal es, por tanto, un elemento de apoyo que nos permite ejecutar controles preventivos en la población. Los casos de detección de fiebre alta o que merecen duda en la medición, deben ser confirmados siempre con un termómetro clínico.


¿Qué otros aspectos se deben considerar?

Como se puede desprender de lo anterior, bajo ningún motivo se puede pretender utilizar un termómetro infrarrojo industrial para medir temperatura corporal. El tipo de aplicación de todo termómetro debe estar declarado por el fabricante y señalado en el embalaje del mismo.

Siempre es conveniente que aun cuando adquiera un termómetro infrarrojo para uso corporal, verifique antes el grado de exactitud del mismo, leyendo atentamente el manual y las especificaciones del equipo. Ponga especial atención a la declaración de “Exactitud” del instrumento, la cual puede encontrar también bajo el concepto de “Precisión” o “Accuracy” (en inglés).

Como hemos señalado, debe poner especial atención a la distancia de medición recomendada por el fabricante: si la excede, podría obtener mediciones con un margen de error importante.


Artículo gentileza de Veto. / www.veto.cl
Mayo 2020
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