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Energía Geotérmica:
Un aporte para contrarrestar la crisis energética mundial

La energía geotérmica es la energía que se encuentra bajo la superficie de la corteza terrestre, en zonas de agua de alta presión -de agua caliente- sobre una capa de rocas ígneas o simplemente en regiones con gradientes de temperatura mayores a lo normal que, generalmente, se asocian a zonas con actividad sísmica y volcánica.

Este tipo de energía se puede aprovechar para la generación de electricidad en nuestro país y, sumada con la alta actividad volcánica a la que estamos sometidos, da una opción muy viable a la generación y explotación de una energía renovable no convencional (ERNC) y así poder solucionar, en parte, el problema de la crisis energética.

El aprovechamiento de la geotermia para generar energía eléctrica se desarrolló en Toscana (Italia) en 1904, planta que aún está en funcionamiento, y posteriormente, en 1913, se construyó la primera central en Lardarello (Italia). Hoy en día, la energía geotérmica es la tercera fuente más importante de energía primaria renovable a nivel mundial, con un 9,3%, detrás de las plantas hidráulicas y de la biomasa sólida. Entre los principales productores de energía geotérmica se encuentran actualmente países como Estados Unidos, Filipinas, México e Italia.


¿Cómo funcionan las plantas geotérmicas?

duoc2.jpg (14997 bytes)Las centrales geotérmicas basan su funcionamiento en el calor generado por la tierra. A varios kilómetros de profundidad, en tierras volcánicas, los geólogos han encontrado cámaras magmáticas, con roca a varios cientos de grados centígrados. Además, en algunos lugares se dan otras condiciones especiales, como capas rocosas porosas y capas rocosas impermeables que atrapan agua y vapor de agua a altas temperaturas y presión y que impiden que éstos salgan a la superficie. La energía térmica puede obtenerse también a partir de géiseres y de grietas.

Una vez que se dispone de pozos de explotación se extrae el fluido geotérmico, que consiste en una combinación de vapor, agua y otros materiales. Este se conduce hacia la planta geotérmica donde debe ser tratado. Primero pasa por un separador de donde sale vapor, salmuera y líquidos de condensación y arrastre, que es una combinación de agua y materiales. Esta última se envía a pozos de reinyección para que no se agote el yacimiento geotérmico. El vapor continúa hacia las turbinas, las que con su rotación mueven un generador que produce energía eléctrica. Luego, el vapor es condensado y enfriado en torres y lagunas.


Ventajas frente a otras ERNC

La energía geotérmica tiene varias ventajas: el flujo de producción de energía es constante a lo largo del año, ya que no depende de variaciones estacionales como lluvias, caudales de ríos, etc., y es un complemento ideal para las plantas hidroeléctricas.

Contaminación:
Mito y realidad

Las centrales geotérmicas producen muy poca contaminación ambiental. Sus emisiones de CO2 son aproximadamente 1/6 de las emisiones de una central térmica a gas por Kwh producido. El vapor usado por las centrales geotérmicas incluye gases incondensables tales como CO2, H2S, NH3, CH4, N2 y H2 en valores entre 2,5 y 47 gramos de contaminante por kg de vapor. El ácido sulfídrico (H2S) es el contaminante de mayor preocupación en las centrales geotérmicas, ya que afecta corrosivamente a los equipos eléctricos, pero existen métodos para evitar esto.

El vapor producido por líquidos calientes naturales en sistemas geotérmicos es una alternativa al que se obtiene en plantas de energía por quemado de materia fósil, por fisión nuclear o por otros medios. Las perforaciones modernas en los sistemas geotérmicos alcanzan reservas de agua y de vapor, calentados por magma mucho más profundo, que se encuentran hasta los 3.000 metros bajo el nivel del mar. El vapor se purifica en la boca del pozo antes de ser transportado en tubos grandes y aislados hasta las turbinas.

Los costos de construcción de una planta geotérmica son equivalentes a los de una central hidroeléctrica, con la diferencia de que se trata de recursos completamente renovables, con una duración mínima de explotación de cincuenta años y sin impactos negativos para los ecosistemas adyacentes. Sin embargo, el estudio sostiene que la materialización de estos potenciales se ha visto obstaculizada por un conjunto de barreras institucionales y de mercado, como la alta inversión inicial, incertidumbre y riesgo financiero de esta fuente energética.


¿Cuál es la realidad en Chile?

En nuestro país, se puede apreciar una gran actividad bajo la corteza terrestre, presentando algunos lugares una poca profundidad entre la roca caliente y la superficie terrestre. Esta es, sin duda alguna, una ventaja comparativa con países de igual actividad térmica, pero con mayores distancias para obtener el vapor que está en el subsuelo.

Chile se encuentra ubicado en el "Cordón de Fuego del Pacífico", zona del planeta que se caracteriza por su intensa actividad volcánica, que se extiende desde Japón hasta el sur del país. Asociado a esto se encuentran áreas de acción geotermal, ubicadas en zonas volcánicas o próximas a ellas. De acuerdo a catastros realizados por el Servicio Nacional de Geología y Minería, Chile cuenta con cerca de 115 sitios termales potencialmente aprovechables para generar energía geotérmica.

Según estudios realizados por la Universidad de Chile, el potencial geotérmico de Chile alcanza los 16.000 MW. Además, ENAP en conjunto con CODELCO, están evaluando la posibilidad de desarrollar unidades en las localidades de la Torta y Apacheta en el Sistema Interconectado del Norte Grande (SING). Asimismo, en conjunto con la empresa italiana ENEL se está estudiando la exploración en las zonas de Chillán y Calabozo, ambas ubicadas en el Sistema Interconectado Central (SIC). En conjunto, las cuatro instalaciones producirían entre 600 y 1.900 MW.

duoc3.jpg (2641 bytes) Por Carlos Valle Astorga,
Director de Carreras Electricidad y Electrónica, Control y Automatización Industrial de la Escuela de Ingeniería de DuocUC Sede Valparaíso.
www.duoc.cl
Octubre 2010
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Comentarios acerca de este artículo
LUBBY ACUÑA CARRASCO VIPS (03/11/2010)
la mejor forma para generar en santiago es el reciclaje de basura : me explico cada casa bota por lo menos 3 kilos de basura organica semanalmente , si esta basura se desidrata y se transforma en gas y pelet , tendriamos energia para una ampolleta por hora , sumando todos estos kilos tendriamos una nueva forma de energia desperdicida por los ciudadanos...un sueño posible de generar recursoso autosustentable...
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